צילום: איי פי במכבי חיפה מצויים כעת בשלב המשעמם ביותר של הקיץ מבחינתם. בזמן שאת עמדות הישראלים הבכירים הקבוצה איישה כמעט עד הסוף, הערפל בנוגע לשביתה באנ.בי.איי גורם לכך שרוב הקבוצות פשוט מחכות לראות מה קורה. תוסיפו לכך משאים ומתנים מתמשכים עם הזרים שמיקי גורקה רוצה, ותגיעו לכך שלאנשי הקבוצה אין מה לחדש.

השם החם שממנו מחכים הירוקים לתשובות, מגיע מאיזור אריזונה. קוראים לו קרטיס מילאג', ומבחינת גורקה הוא בהחלט עשוי להיות ההבדל בין קבוצה בינונית לכזו שתוכל לרוץ בצמרת. מילאג' (1.88 מ',30), מככב בראש רשימת הפנטזיות של המאמן, ולמרות הפערים הכספיים הקיימים עדיין בין הצדדים, גורקה עדיין מאמין שהרכז הוותיק והרב-גוני ישחק בעונה הבאה באולם בנשר.

חיזוק לדברים יוכל גורקה למצוא בדבריו של מילאג' עצמו. הרכז סיפר השבוע על ההתפתחות במשא ומתן עם הירוקים, ונשמע חיובי למדי באשר לסיכוי שיגיע לישראל: "מבחינתי, אני מחכה שהעסקה עם חיפה תיסגר", אמר השבוע מילאג' ל"ידיעות חיפה", "שני הצדדים, אני והסוכן שלי מול מכבי חיפה, מדברים כבר כמה שבועות, שנינו רוצים להגיע להסכמות ואני מבחינתי עדיין מתלבט. חיפה היא אופציה מצוינת שעשתה עליי רושם טוב מאוד כששיחקנו מולם ביורוצ'לנג' (כשמילאג' היה במדי חימיק האוקראינית במשחק שבו הצטיין), ובהשוואה לקור באוקראינה, ישראל נראית לי מקום נפלא להשתלב בו, כך שזו בוודאי סיבה נוספת למה חיפה תהיה בחירה נכונה".

איפה זה עומד כרגע מבחינתך? מה האלטרנטיבות שלך?
"קודם כל החמיא לי מאוד העניין מצד חיפה. אני יודע שזה לא דבר חדש כי גם בשנה שעברה היו הרבה שיחות חיוביות איתי שלצערי לא עזרו לי לעזוב את הקבוצה שלי באוקראינה. יש לי עוד כמה הצעות באירופה, ובסוף, זו העבודה שלי, אצטרך לחשוב מה יהיה המקום הכי טוב עבורי לקום בו בבוקר כל יום וללכת לעבודה. כמו שאמרתי, חיפה היא אופציה טובה מאוד, אבל זו החלטה גדולה וחשובה מאוד, ואני רוצה להשאיר לעצמי את כל האופציות פתוחות וזה מה שאני עושה בינתיים".

חוץ מהרשמים שלך מהמשחק הקודם מול חיפה ביורוצ'לנג', מה עוד יצא לך לשמוע על הקבוצה ועל ישראל?
"כמו שאמרתי חיפה עשתה עליי רושם טוב מאוד, של קבוצה עם שאיפות גבוהות וארגון מצוין ומסודר מאוד שכיף לקחת בו חלק. אני יודע גם שזו עיר יפהפיה שמרוחקת רק שעה מתל אביב. יצא לי קצת לשמוע מדרק לואו שאמר רק דברים טובים למרות שהבנתי שהעונה האחרונה הייתה לא מוצלחת גם לו וגם לקבוצה. אני יודע גם שהליגה הישראלית היא מאוד תחרותית וחזקה, ושהמטרה תמיד היא לנצח את מכבי תל אביב – מה שאני בטוח שיהיה אתגר גדול בשבילי.

כמו שאמרת, חיפה מאוד רצתה אותך בעונה שעברה וזה נראה היה שגם אתה רצית לעבור. למה זה לא קרה כבר בעונה שעברה?
"אני מאוד רציתי לעבור לחיפה כבר בעונה שעברה. גם בגלל שהארגון מצוין והם נראו שם כולם אנשים טובים מאוד, וגם כי היה חשוב לי לשחק ביורוצ'לנג' ולהישאר במפעל הזה גם אחרי שהקבוצה שלנו הודחה משם. הרגשתי שעשיתי מה שצריך כדי לעזור לחימיק ושעכשיו יהיה נכון מבחינתי ללכת למקום אחר, אבל להם היו תוכניות אחרות והם לא נתנו לי שחרור. התאכזבתי מזה אבל עשיתי את מה שיכולתי כדי לסיים את העסק שם בצורה הכי טובה שאפשר".

השנה חיפה לא תשחק ביורוצ'לנג'. הדבר ישפיע על ההחלטה שלך אם לבוא לישראל או לא?
"ברור שאם הם היו שם זו הייתה הזדמנות גדולה מבחינתי, אבל האמת היא שבחיפה ובישראל לא חסרים אתגרים, ואני בטוח שאם אקבל בסוף החלטה להגיע לחיפה יהיה לנו הרבה דברים להשיג. הראשון הוא בכל מקרה לנצח את מכבי ת"א ולהגיע כמו שיותר רחוק שאפשר".

לסיכום, איך אתה מעריך את הסיכוי שנראה אותך בשנה הבאה בחיפה?
"אני לא כל כך יודע איך לענות על זה. אני מקווה מאוד שהסיכוי הוא גבוה אבל הרבה מאוד תלוי בחיפה ובהצעה שאקבל. אני מקווה שחיפה תדע לעשות את ההחלטה הנכונה ותאפשר לי להגיע אליכם, אין לי ספק שזו תהיה חוויה אדירה".