צילום: ראובן שוורץ עשור מאז לבש איציק כהן בפעם האחרונה את המדים הירוקים חגג בתחילת השבוע הבלם ניצחון אישי גדול מבחינתו, כשחתם לארבע שנים, במהלכן יוכל להשתכר כחצי מיליון דולר.

מיד לאחר חתימתו בחיפה הוזמן כהן לנבחרת לקראת משחק ההכנה מול חוף השנהב וסימן לעצמו עוד וי קטן. "אין מאושר ממני לחזור הביתה אחרי כל כך הרבה שנים", הודה השבוע כהן, שסיפור הקריירה שלו יכול להוות השראה לשחקנים צעירים רבים, שמסיימים גיל נוער במועדונים הגדולים ולא זוכים להצטרף לסגל הבוגרים. למעשה גם כששיחק במחלקת הנוער של מכבי חיפה כהן לא סומן כפוטנציאל לרשת במרכז ההגנה את אריק בנאדו.

העובדה שנחשב לשחקן הרכב קבוע בקבוצת הנוער של רוני לוי ושיחק בליגת המילואים תחת עיניו הבוחנות של אברם גרנט לא עשתה שום רושם על מאמן הבוגרים בעונת 2002/2003 יצחק שום, שכבר לאחר מספר אימונים הודיע לילד המופנם מעכו, שעליו לבנות את עצמו במקום אחר. חשוב לציין כי באותה תקופה עמוסת כוכבים הסיכוי שניתן לשחקנים צעירים להפוך אפילו לנערי פוסטר שאף לאפס. מאותו רגע חווה כהן לא מעט משברים מקצועיים, שהגיעו לשיאם כאשר ישב על הספסל בליגה הארצית, אבל לאורך כל הדרך הוא ידע לשמור על פרופורציות ולא איבד את האמונה ביכולתו להגיע לעמדה של בלם ליגת על לגיטימי.

מקורביו העידו השבוע כי היכולת של כהן לקבל החלטות בצורה שקולה ואחראית ולא להיגרר לקיצוניות עזרה לו לעבור את התקופות הקשות, ומצד שני גם סייעה לו להתמודד עם ההצלחה בעונה החולפת. "ברמת העיקרון איציק הוא איש שקט ולא צפוי", טען השבוע שוער עכו דודו גורש. "מבחינת האופי והרגלי הבילוי אפשר לומר שהוא שונה מאוד מהכדורגלנים. לא תראה אותו בכלל במועדונים, תן לאיציק את הפינה שלו בבית ביחד עם כל המשפחה והוא מאושר.

העובדה שנולד לו ילד לא מזמן כמו גם ההתחזקות שלו בדת חיסנו מאוד את האישיות שלו. בכל הקשור להתנהלות שלו קבוצה אני יכול לומר שהוא טיפוס די מורכב. הוא יכול לפעמים לא לדבר עם אף אחד ופתאום ברגע אחד יכול להסתובב ולהשתגע על אנשים. אכפת לו מאוד ממה שקורה בקבוצה ולדעתי באותו יום שבו הוא התחיל לקחת מנהיגות הוא גם שדרג את הרמה המקצועית בצורה משמעותית".

מתי זה קרה?
"הרגשתי שהוא הפך להיות בלם מצוין לפני שנתיים. עד אז איציק היה נוהג לעשות סוג של טעות בכל משחק. היו לו מה שאנחנו מכנים בריחות כאלה של פספוס כדור. פתאום הוא השתנה. נהיה אחראי, מפוקס, כזה שעושה הכול בצורה מושלמת. ברגע שהוא התחיל לכוון את השחקנים מסביבו ולקח אחריות על כל הקו האחורי ולא רק על עצמו זה שחרר אצלו איזה מחסום. גם המשחקים במדי הנבחרת עשו מבחינתו את העבודה. ההכרה בו העלתה מאוד את הביטחון העצמי שלו".
תסביר.

"היום אפשר להזכיר את איציק כהן באותה נשימה עם אריק בנאדו וזה עושה הרבה לביטחון של שחקן. לפני שלוש, ארבע שנים היו בארץ מרימים גבה אם מכבי חיפה הייתה לוקחת אותו, אבל היום יש לו כבר שם של בלם מצוין ועובדה שלאחרונה כל קבוצות הצמרת רצו אותו. אם איציק יידע להתמודד עם הלחץ הקיים במכבי חיפה ויגלה את היכולת שהוא הציג בעכו אז מכבי חיפה הרוויחה בלם רציני ואני מאמין שהוא יצליח".

זה בעצם מסביר את התנהלותו של השחקן אחרי ההופעה הטובה במדי הנבחרת בניצחון על לטביה, כששמר על קור רוח ולא ניסה להתנגח עם חלק מהפרשנים, שהרימו גבה על ההחלטה לפתוח איתו בהרכב. "אני בגיל הכי בשל", הוא הסביר, "הכול התנקז לי בזמן הנכון ומתחבר לי כמו פאזל. יש שחקנים שהגיעו לשיא בגיל מוקדם ולאחר מכן היה להם קשה להתמודד עם נפילה. הדרך שלי היא די טבעית. מבחינתי התקדמות הדרגתית עדיפה על מקרים בהם עושים את הפריצה המטאורית בגיל מוקדם".

גם ההתעניינות של מכבי חיפה, שבאה מיד לאחר ההופעה במדי הכחול לבן לא הצליחה להוציאו משיווי משקל.
"במכבי חיפה מכירים אותי מצוין", הוא אמר בשלהי העונה שעברה. "אני חושב שנתתי להם סיבות מספיק טובות להתרשם ממני ועובדתית הזימון לנבחרת מוכיח שעשיתי עונה טובה מאוד. תמיד הערכתי ושמחתי שניתנה לי זכות לגדול שם ולקבל את היסודות והחינוך לכדורגל ולכן גם לא כעסתי כשהם קבעו בזמנו שאני לא מתאים. חוץ מזה שגדלתי במשפחה ירוקה. אבא שלי, האחים והדודים כולם אוהדים מכבי חיפה, כך שהירוק הפך לחלק ממני".

הבחור הנחבא אל הכלים נאלץ במהלך כל הקריירה להילחם על מקומו בכל קבוצה בה חתם. התחנה הראשונה של כהן אחרי שעזב את החממה הירוקה הייתה אצל היריבה העירונית (עונת 2002/2003).

גם בכפר סיטרין (מתקן האימונים של האדומים באותה תקופה) כהן לא ליקק דבש, מאחר שעפ"י התוכניות המקצועיות של המאמן אלי גוטמן הוא אמור היה לשמש מחליף לבלמים המנוסים יותר טל חן ועמי אזולאי. נקודת הפתיחה לא הרתיעה את העכואי הצעיר וזה בנחישות הפך אחרי תקופה קצרה ל